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Geneanet > Genealogy > L’origine des noms de famille > Le métier de forgeron

L’origine des noms de famille

Le métier de forgeron

De tous les métiers, c’est incontestablement celui de forgeron qui a donné naissance au plus grand nombre de patronymes, du moins en Europe. Et même si les statistiques en la matière sont difficiles à établir, il semble bien que, sous une forme ou sous une autre, ce soit le plus porté de tous les noms de famille, toutes catégories confondues : en Angleterre et aux Etats-Unis, les Smith sont en tête du hit-parade, en Allemagne les Schmidt disputent la première place aux Müller (= meunier), en Italie les Ferrari battent des records de popularité, et en France l’addition des Lefèvre, Faure, Faivre et autres variantes permet sans doute aux forgerons de dépasser les Martin dans la hiérarchie des patronymes.

Un métier prestigieux et indispensable

Il y a une sorte de magie dans le travail du forgeron, qui d’un informe lingot de métal sait tirer les objets indispensables à la vie quotidienne. Lui seul arrive à domestiquer les quatre éléments : la terre, d’où est extrait le minerai, le feu qui permet sa transformation, mais aussi l’eau qui alimente la forge et l’air qui passe dans le soufflet. Que fabriquait-il au moyen âge ? Tout, absolument tout : les outils nécessaires à l’agriculture (socs de charrues et lames d’outils), les clous, les clés, les ferrures de portes, les fers à cheval, et bien sûr l’attirail complet des soldats : épées, casques, armures, boucliers et autres joyeusetés.

Dans ces conditions, on comprend que tout forgeron ait vu son activité se transformer en surnom, et donc en nom de famille, d’autant qu’il y avait rarement plus d’un forgeron par village, ce qui permettait d’éviter les homonymies fâcheuses. Mais s’il y avait peu de forgerons par village, il y en avait toujours au moins un, et dans ces conditions le succès du nom, à la fois rare et fréquent, était assuré.

Forgerons germaniques

Que ce soit en Allemagne, aux Pays-Bas, en Flandre, en Angleterre et dans un certain nombre de pays scandinaves, on a utilisé une même racine germanique (au sens linguistique du terme, et donc en englobant les anglo-saxons) pour désigner le forgeron : c’est elle qui est à l’origine de l’anglais Smith, de l’allemand Schmidt, du néerlandais Smit et du flamand Smet, ou encore des formes danoise et norvégienne Smidth, Smed.

En Grande-Bretagne, plus de 180.000 abonnés au téléphone s’appellent Smith, le nom de famille étant de loin le plus répandu dans le pays (devant Jones, Williams, Taylor et Brown). Même situation aux Etats-Unis, où les Smith devancent les Johnson, Williams, Jones et Brown. On notera aussi les variantes Smyth, Smither, et les dérivés marquant la filiation (Smithson, Smythson). Les forgerons se sont également différenciés selon le minerai qu’ils travaillaient et le produit qu’ils fabriquaient : le Blacksmith travaille le fer et confectionne des objets domestiques, tandis que le Shoesmith ferre les chevaux (comme sans doute le Marshall, équivalent du français Maréchal) , les Brownsmith travaillent le cuivre, tout comme les Coppersmith, alors que les Greensmith semblent plutôt spécialisés dans le plomb et les Whitesmith dans l’étain.

En Allemagne, le nom actuel désignant le forgeron est Schmied. Mais, comme noms de famille, les formes les plus répandues sont Schmidt, Schmid, Schmitt, Schmedt, ou encore la forme génitive Schmitz. Là encore, les spécialisations sont nombreuses, par adjonction des mots Kupfer (cuivre), Eisen (fer), Stahl (acier), Kessel (chaudron), Messer (couteau), Nagel (clou). Bien entendu, les Goldschmidt sont des orfèvres, et les Silberschmidt travaillent l’argent.

Même fréquence du nom aux Pays-Bas et en Belgique (le forgeron se dit smid en néerlandais), la différence venant de la présence de l’article défini DE : d’où la présence de nombreux De Smidt, De Smit, De Smet, De Smedt. En Belgique, De Smet arrive en dixième position dans la liste des noms les plus portés, où figurent aussi Smets (19), Desmet (24), De Smedt (46) et Smet (50).